US Amateur : la suisse Albane Valenzuela échoue encore en finale

12 août 2019

Depuis la première édition en 1895, c’est seulement la troisième fois dans l’histoire de l’US Women’s amateur qu’une finale aura été disputée entre deux joueuses internationales : la Suisse Albane Valenzuela, senior à l’université de Stanford, et l’Australienne Gabriela Ruffels, junior à l’université de South California,  qui se sont affrontées dimanche sur 36 trous de match play dans le Mississipis sur le parcours de Old Waverly Golf Club, sous une chaleur approchant les 40° !

Gabriela Ruffels, 52ème au WAGR, est également une talentueuse joueuse de tennis au niveau international qui a décidé de se consacrer au golf uniquement depuis 5 ans. Cette jeune joueuse de Melbourne a toujours baigné dans le monde de la balle blanche… et jaune, ses parents étant des professionnels de tennis et son frère ainé évoluant sur le PGA Tour Latino America et le Mackenzie Tour au Canada.

En pleine confiance après sa victoire il y a 3 semaines lors du North and South Women’s Amateur Championship, Gabriela affichait 10 matchs consécutifs remportés en match play, au départ de la finale ce dimanche matin. « Je n’ai jamais joué une finale de 36 trous mais quand j’ai débuté la semaine c’est là que je voulais être »

Après 3 participations à l’US Women’s amateur, pour Albane Valenzuela, 5ème au WAGR, l’enjeu était différent : ayant décidé de passer professionnelle en 2020, c’était sa dernière participation à ce tournoi.

Joueuse expérimentée avec ses 11 participations en majeurs et ayant représenté la Suisse aux Jeux olympiques de 2016, c’est avec son frère Alexis, fidèle cadet, qu’elle a disputé pour la seconde fois une finale de l’US Women’s amateur, ayant perdu en 2017 contre Sophia Schubert à San Diego.

Pourtant Albane n’avait pas prévu d’être là. « Je ne devais même pas participer normalement » dit Albane. Partie dès la fin de l’Evian Championship, elle rate d’un coup le lundi suivant la qualification pour le British Open. « Mon père m’a dit : maintenant va à l’US Amateur et fait quelque chose de bien ».

Les deux jeunes filles se sont affrontées sur 36 trous dans un match extrêmement serré. Avec 6 changements de leader, 5 en faveur de Valenzuela et un en faveur de Ruffels, elles étaient égalité après 34 trous.  Malgré un changement de cadet au 33ème trou, son coach devant se rendre à des funérailles, Gabriela Ruffels prend la tête au 35ème trou avec un beau birdie. Sur le dernier trou, Albane Valenzuela met la pression sur son adversaire en réalisant un superbe fer 9 à moins d’un mètre lui assurant le birdie. Gabriela Ruffels n’a pas d’autre choix, pour gagner : elle doit rentrer son putt. Avec le soutien de sa jeune cadette du Mississipi, Blair Stockett, elle réalise l’exploit et devient la première australienne à voir son nom gravé sur le Robert Cox Trophy.

« C’est toujours un peu flou mais mon cadet Blair était génial », a déclaré Ruffels à l’issue du match « Et pour être tout à fait honnête, je ne pensais pas que ce putt allait rentrer, mais quand j’ai vu la balle glisser dans le trou, ça a été probablement le meilleur moment de ma vie.  » Et elle ajoute avec émotion « C’est incroyable. C’est ce dont vous rêvez quand vous êtes enfant lorsque vous commencez à jouer au golf. C’est le plus grand championnat de golf amateur. Je suis toujours sans voix. »

En voyant pour la seconde fois cette victoire lui échapper, Albane Valenzuela a déclaré : « C’est dur d’avoir été si proche à nouveau, mais je me suis battue de toutes mes forces, je n’ai donc rien à regretter » et ajoute à propos de son approche du dernier trou « Je suis très fière de mon coup sur le 18. Je pense que cela montre que je peux jouer au golf. Vous savez, sous la pression, j’ai réussi à réaliser le coup que je voulais et je me suis donné une opportunité. Gabi a réussi un putt magnifique et un superbe birdie au 17, alors bravo à elle. « 

Cependant Gabriela Ruffels risque de ne pas être la bienvenue à Palo Alto ayant battu cette semaine trois Cardinal (joueuses de Stanford) Brooke Seay en 16ème de finale, Andrea Lee en demi-finale, et Albane Valenzuela en finale !

Devant la qualité du jeu observé lors de ce match marathon, sans nul doute, ces deux jeunes filles ont un grand avenir devant elles.

Pour rappel, cela fait 50 ans que Catherine Lacoste remportait le US Women’s amateur à Las Colinas et reste à ce jour la seule française ayant gagné ce tournoi.

VdeS

Ce que gagne la championne

– une médaille d’or et le Trophée Robert Cox pendant un an

– Son nom sur le Hall of Champions du USGA Golf Museum

– une exemption de 10 ans pour l’US Women’s Amateur

– une exemption pour l’édition 2020 du US Women’s Open

– une invitation pour le prochain Augusta National Women’s Amateur

– des invitations pour l’ANA Inspiration, le Women’s British Open et l’Evian championship, si elle reste amateur

Mots-clés :
Albane Valenzuela
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